Investigadores crean las primeras córneas impresas en 3D

Investigadores de la Universidad de Newcastle han podido imprimir en 3D un armazón corneal biocompatible utilizando una nueva formulación de gel que “mantiene vivas las células madre mientras que produce un material que es lo suficientemente rígido como para mantener su forma pero lo suficientemente suave para ser expulsado por la boquilla de un impresora 3d.

Hay una escasez significativa de córneas disponibles para el trasplante, con 10 millones de personas en todo el mundo que requieren cirugía para prevenir la ceguera corneal como resultado de enfermedades como el tracoma, un trastorno ocular infeccioso, escribieron los investigadores. “Además, casi 5 millones de personas sufren ceguera total debido a cicatrices en la córnea causadas por quemaduras, laceraciones, abrasión o enfermedades“.

El producto usa “células estromales corneales humanas” de una córnea donante mezclada con alginato y colágeno para crear bio-tinta que puede convertirse en una córnea viviente. Esto significa que una córnea de un donante puede ayudar a múltiples pacientes.

Esto se basa en nuestro trabajo anterior en el que mantuvimos células vivas durante semanas a temperatura ambiente dentro de un hidrogel similar. Ahora tenemos células madre listas para usar que contienen bio-tinta, lo que permite a los usuarios comenzar a imprimir tejidos sin tener que preocuparse por el crecimiento de las células por separado “, dijo el investigador Che Connon. Él construyó la tecnología con el Dr. Steve Swioklo.

Para descubrir exactamente qué imprimir, el equipo también tuvo que descubrir la forma de una córnea humana. Entonces, el investigador usó una cámara especial para fotografiar el globo ocular de un voluntario y crear un modelo tridimensional de su córnea. Luego, el equipo alimentó esa plantilla a una impresora 3D, que inyectó la bio-tinta en una cama de soporte de Jello para crear la córnea. El resultado parece una lente de contacto blanda en un baño de agua.

Las córneas tardan diez minutos en imprimirse en una impresora 3D barata, una gran mejora en los esfuerzos anteriores. Además, el gel puede mantener las células madre vivas durante días, lo que le permite imprimir unas pocas córneas en el transcurso de una semana.

Pero aún queda un largo camino por recorrer antes de que estas córneas artificiales se acerquen al globo ocular humano: Connon quiere afinar primero el proceso de impresión, dice, y la córnea artificial también deberá someterse a estudios de seguridad en animales. Pero este estudio es una prueba de que se puede imprimir en 3D algo que se parece a una córnea, y que contiene principalmente los mismos ingredientes. También es la primera vez que los investigadores han recreado la forma curvilínea y distintiva de la córnea. Connon dice que esa es la clave para que la córnea artificial funcione: “Sin la forma, no tienes córnea, tienes otra cosa“.